Vad är saponiner?

Saponiner är en grupp sekundära metaboliter som finns i många växter såväl som vissa marina organismer. De är sammansatta av en sterolbaserad struktur bunden till en eller flera enheter av ett socker. Dessa naturprodukter är av stort intresse som kostföreningar på grund av potentiella hälsofördelar. Man måste dock vara försiktig med att ta in dem, eftersom vissa är kända gifter.

När skakas i vatten fungerar saponiner som en tvål. Ursprungligen användes såpvedplantan, Saponaria, som ersättning för tvål. Detta släkt gav namnet för dessa föreningar. Flera kända medlemmar i den här klassen inkluderar hjärtmedicineringsdoxoxin, framställd av rävklöver som är giftigt i höga koncentrationer. Den dödliga familjen Nattskada är välkänd för att producera toxinsolanin.

Surfaktanter är föreningar som kan blandas med olja och vatten. Saponiner har denna förmåga på grund av deras struktur med olika typer av molekyler vid varje ände av kemikalien. En ände av föreningen har en eller flera enheter av socker, vilket gör den delen av molekylen löslig i vatten. Den andra änden kan lösas i membran.

Membranlöslighet härrör från sterolringstrukturen hos dessa kemikalier. Ofta är denna sterolgrupp en naturlig produkt som kallas en triterpen. Detta är en särskild typ av sterol som innehåller flera syremolekyler. Även om kolesterol passar den kemiska definitionen av en triterpen, producerar växter istället fytosteroler. I motsats till populär tro innehåller växter inte kolesterol.

Saponiner har studerats för sin roll i växtförsvar i många år och är tänkt att skydda växten mot infektion med en rad olika växtpatogener. I åratal trodde man att dessa föreningar lagras inaktiva tills växten attackeras och vid attack aktiveras molekylen genom sockerklyvning. Nya studier tyder på att vissa av dessa föreningar kan induceras genom infektion i stället för att alltid vara närvarande i en inaktiv form.

När sockret har spjälkats av saponinet är den återstående sterolföreningen känd som en aglykon. Det kan sätta in i membran, vilket orsakar en rad biologiska effekter. Det kan förändra membranfluiditeten och kan orsaka att kanaler öppnas i membran. Inuti matsmältningssystemet kan bakterier klyva av sockerarterna och generera aktiv aglykon.

Ett antal provrörstudier har föreslagit att de olika saponinerna har förmåga att bekämpa cancer och förmåga att förbättra immunsystemet. Saponiner från sojabönor är av särskilt intresse. Förmågan att skydda mot infektion antas sträcka sig till däggdjur som har ätit växter som innehåller dessa sekundära metaboliter. Det är mycket intressant att konsumera dessa föreningar som fytonäringsämnen för att förbättra hälsan. Det kan vara klokt att undvika att konsumera saponiner tills fler studier har gjorts om säkerheten och effekten av dessa föreningar.